黄金的终极优势体现为“天然的货币”。黄金作为货币的历史十分悠久,出土的古罗马亚历山大金币距今已有2300多年,而波斯金币则已有2500多年的历史。中国现存最早的金币是春秋战国时楚国铸造的“郢爰”,距今已有2300多年的历史。由此看来,金币作为货币的历史至少有2300年了。不过这些金币只是在一定地理范围内、区域内流通使用的辅币,而黄金真正成为一种世界公认的国际性货币则是在19世纪欧洲“金本位”时期。所谓的"金本位制”也就是黄金可以作为国内支付手段,用于流通结算;也可以作为外贸结算的国际硬通货。
 
虽然英国早在1717年便率先施行了金本位制,但是直到1816年才正式在制度上给予确定,从而金本位制得以正式建立。此后,世界上的资本主义大国,比如德国、瑞典、挪威、荷兰、美国、法国、俄国以及日本等国家先后宣布施行金本位制。因此,可以毫不避讳地说,“"金本位制”是黄金货币属性表现的高峰,正是金本位制的施行使得这些国家获得了稳定的宏观经济环境。
 
世界各国施行金本位制长者二百余年,短者数十年,而中国一直没有施行过金本位制。到了20世纪上半叶,因为世界大战的爆发,各国纷纷进行黄金管制,这使得金本位制难以维持。第二次世界大战结束前夕,在美国主导下,召开了布雷顿森林会议,通过了相关决议决定建立以美元为中心的国际货币体系,但美元与黄金挂钩,美国承诺担负起以35美元兑换一盎司黄金的国际义务,这是一种模仿金本位制的货币体系。不过,这一体系却存在一个致命的缺点,那就是不能自我纠正美元和黄金关系的失调。20世纪60年代,各国相继发生了数次黄金抢购风潮,美国为了维护自身利益,决定放弃黄金固定官价,然后又宣布不再承担兑换黄金义务,至此布雷顿森林货币体系瓦解,于是开始了黄金非货币化改革。这一改革从20世纪70年代初开始,到1978年修改后的《国际货币基金协定》的批准、布雷顿森林货币体系的瓦解、牙买加体系的建立,可以说制度层面上的黄金非货币化进程基本完成。